Kelly Haston, membre de l'équipage de la première mission CHAPEA, s'exprime au Johnson Space Center à Houston, Texas, États-Unis, le 6 juillet 2024. /via AP

L’équipage d’une mission de la NASA vers Mars est sorti de son vaisseau après un voyage d’un an qui n’a jamais quitté la Terre.

Les quatre membres de l’équipage volontaire ont passé plus de 12 mois dans le premier environnement martien simulé de la NASA au Johnson Space Center à Houston, sortant de l’environnement extraterrestre artificiel le 6 juillet vers 17 heures.

Kelly Haston, Anca Selariu, Ross Brockwell et Nathan Jones sont entrés dans l’habitat imprimé en 3D le 25 juin 2023, en tant que premier équipage du projet Crew Health and Performance Exploration Analog (CHAPEA) de l’agence spatiale.

Le quatuor a vécu et travaillé dans un espace de 17 000 pieds carrés (1 579 mètres carrés) pour simuler une mission vers la planète rouge, la quatrième à partir du soleil et un sujet de discussion fréquent parmi les scientifiques et les fans de science-fiction concernant un éventuel voyage emmenant les humains au-delà de notre lune.

Le premier équipage du CHAPEA s’est concentré sur l’établissement des conditions possibles pour les futures opérations sur Mars au moyen de sorties spatiales simulées, surnommées « Marswalks », ainsi que sur la culture et la récolte de légumes pour compléter leurs provisions et entretenir l’habitat et leur équipement.

Ils ont également relevé les défis auxquels un véritable équipage martien serait censé être confronté, notamment des ressources limitées, l’isolement et des retards de communication pouvant aller jusqu’à 22 minutes avec leur planète d’origine située de l’autre côté des murs de l’habitat, a déclaré la NASA.

Deux missions CHAPEA supplémentaires sont prévues et les équipages continueront à effectuer des sorties spatiales simulées et à recueillir des données sur les facteurs liés à la santé physique et comportementale et aux performances, a déclaré la NASA.

Steve Koerner, directeur adjoint du Johnson Space Center, a déclaré que la plupart des expériences menées par le premier équipage se concentraient sur la nutrition et sur la façon dont celle-ci affectait leurs performances. Ce travail était « une science cruciale alors que nous nous préparons à envoyer des gens sur la planète rouge », a-t-il déclaré.

« Ils ont été séparés de leurs familles, soumis à un régime alimentaire soigneusement prescrit et soumis à de nombreuses observations », a déclaré Koerner.

« Mars est notre objectif », a-t-il déclaré, qualifiant le projet d’étape importante dans l’intention de l’Amérique de devenir un leader dans l’effort mondial d’exploration spatiale.

En sortant de l’habitat après un coup frappé à la porte par Kjell Lindgren, astronaute et directeur adjoint des opérations de vol, les quatre volontaires ont parlé de la gratitude qu’ils ressentaient les uns envers les autres et envers ceux qui attendaient patiemment dehors, ainsi que des leçons apprises sur une éventuelle mission habitée vers Mars et sur la vie sur Terre.

Brockwell, l’ingénieur de vol de l’équipage, a déclaré que la mission lui a montré l’importance de vivre de manière durable pour le bénéfice de tous sur Terre.

« Je suis très reconnaissant d’avoir eu cette incroyable opportunité de vivre pendant un an dans l’esprit d’une aventure planétaire vers un avenir passionnant, et je suis reconnaissant d’avoir eu la chance de vivre l’idée que nous devons utiliser les ressources pas plus vite qu’elles ne peuvent être reconstituées et produire des déchets pas plus vite qu’ils ne peuvent être transformés en ressources », a déclaré Brockwell.

« Nous ne pouvons pas vivre, rêver, créer ou explorer sur une période de temps significative si nous ne vivons pas selon ces principes, mais si nous le faisons, nous pouvons réaliser et maintenir des choses étonnantes et inspirantes comme l’exploration d’autres mondes », a-t-il déclaré.

La responsable scientifique Selariu a déclaré qu’on lui avait demandé à plusieurs reprises pourquoi il y avait une telle fixation sur Mars.

« Pourquoi aller sur Mars ? Parce que c’est possible », a-t-elle déclaré. « Parce que l’espace peut unifier et faire ressortir le meilleur de nous-mêmes. Parce que c’est une étape décisive que les Terriens franchiront pour éclairer la voie des siècles à venir. »

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