Le vétéran dossiste chinois Xu Jiayu vise la gloire olympique à Paris

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Quand il s’agit du monde de la natation dos crawlé, le nom qui vient immédiatement à l’esprit des amateurs de sport passionnés n’est autre que celui du Chinois Xu Jiayu.

Malgré des débuts décevants aux Jeux olympiques de Londres 2023, ce vétéran de 28 ans a rebondi pour remporter une médaille d’argent au 100 m dos à Rio 2016. Il a ensuite remporté une autre médaille d’argent au 4 x 100 m quatre nages mixte aux Jeux olympiques de Tokyo.

La forme de Xu est restée constante ces dernières années. Aux Jeux asiatiques de Hangzhou, il a remporté sans effort la médaille d’or dans la finale du 100 m dos masculin, en réalisant un temps impressionnant de 52,05 secondes, ce qui lui a assuré une place en tête des meilleures performances de la saison dans cette épreuve.

Lors des Championnats nationaux de natation de Chine en avril, qui servaient également de sélections olympiques, il a continué à démontrer ses prouesses en remportant le 100 m avec un temps de 52,39 secondes, se classant ainsi quatrième au monde pour l’année. Il convient de noter que Xu n’a devancé que de peu le sensationnel nageur américain Ryan Murphy, qui a enregistré un temps de 52,22 secondes lors des sélections olympiques.

Le Chinois Xu Jiayu lors de la finale du 100 m dos masculin aux Championnats nationaux de natation à Shenzhen, en Chine, le 21 avril 2024. /CFP

Les performances exceptionnelles de Xu se sont également étendues aux Championnats du monde. Il a remporté l’or au 100 m dos aux championnats de 2017 et 2019, et cette année, il a triomphé dans l’épreuve mixte 4 x 100 m quatre nages.

En huit ans, Xu a remporté trois titres de champion du monde, surmontant des blessures en cours de route. Ce parcours ardu et solitaire a fait de lui un guerrier résilient.

« En tant qu’athlètes, ou plutôt en tant qu’athlètes chinois, lorsque nous atteindrons 28, 29 ou 30 ans, nous serons peut-être confrontés à la retraite », a déclaré Xu à China Media Group (CMG). « Cependant, ces dernières années, nous avons vu de nombreux athlètes trentenaires briser sans cesse les barrières. Nous espérons voir davantage de cas exceptionnels de ce type. »

« Les sports de compétition ne se résument pas à une simple lutte contre des adversaires », a-t-il ajouté. « Il est tout aussi important de se mesurer à ses performances passées. Personnellement, j’aspire à faire des percées significatives dans mes propres records. Créer et surpasser des records est un rêve que j’ai toujours eu. »

Le Chinois Xu Jiayu montre sa médaille d'or après avoir remporté la finale du 100 m dos masculin aux Jeux asiatiques à Hangzhou, en Chine, le 25 septembre 2023. /CFP

À partir du 27 juillet, les Jeux olympiques de Paris proposeront un programme de natation de neuf jours, et Xu se battra pour la victoire dans trois épreuves : le 100 m dos hommes, le relais mixte 4 x 100 m quatre nages hommes et le relais mixte 4 x 100 m quatre nages hommes et femmes. Dans ces trois épreuves, Xu et l’équipe chinoise possèdent tous deux la force nécessaire pour se battre pour des médailles, et peut-être même l’or.

En réfléchissant à ses quatrièmes Jeux Olympiques à venir, Xu a déclaré : « Chaque édition des Jeux Olympiques apporte une expérience unique, et cette fois-ci, le voyage vers Paris semble particulièrement différent. »

« Dans le passé, quand j’étais plus jeune et que je participais à des compétitions, j’avais l’impression que mes coéquipiers plus âgés menaient la charge. Même si mes performances n’étaient pas à la hauteur, ils tenaient le coup. Mais maintenant, en tant que vétéran chevronné, tous les yeux sont rivés sur moi. C’est seulement lorsque j’excelle que toute l’équipe peut prospérer. »

Pour conclure, avec son humour caractéristique, Xu a plaisanté : « Pour être honnête, mes coéquipiers sont tous incroyablement forts. Mon seul objectif est de m’assurer de ne pas être à la traîne. À l’avenir, je vais tout donner ! »

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