Les taïkonautes chinois Shenzhou-15 à l'intérieur du module de laboratoire Wentian. /CMG

Les trois astronautes chinois, ou taïkonautes, à bord de la station spatiale chinoise (CSS) pour la mission Shenzhou-18 ont effectué mercredi leur deuxième sortie dans l’espace d’environ 6,5 heures, marquant la 16e activité extravéhiculaire (EVA) des taïkonautes pendant la phase d’application et de développement de la CSS.

Les photos de Li Cong, membre de l’équipage de Shenzhou-18, vêtu d’une combinaison spatiale blanche lors d’une sortie dans l’espace ont attiré une large couverture médiatique. Bien que les sorties extravéhiculaires soient devenues monnaie courante pour les taïkonautes de la CSS au cours des trois dernières années, c’était toujours une expérience exaltante pour les spectateurs de voir le taïkonaute avec la magnifique Terre en arrière-plan.

La récente sortie dans l’espace était la première de Li. Selon les données publiées jeudi par l’Agence spatiale habitée chinoise, un total de 17 taïkonautes ont effectué des sorties dans l’espace jusqu’à présent.

Voici un aperçu de certains records liés aux sorties dans l’espace au cours des sept missions habitées de la Chine au cours des trois dernières années.

La première sortie dans l’espace de la station spatiale, qui a duré environ sept heures, a été effectuée par les taïkonautes de Shenzhou-12 Liu Boming et Tang Hongbo le 4 juillet 2021. Avant la construction du CSS, la Chine n’avait effectué qu’une seule sortie dans l’espace, qui a eu lieu lors du vol spatial de trois jours de Shenzhou-7 en 2008.

L’équipage de Shenzhou-13, comme ses prédécesseurs, a également effectué deux sorties dans l’espace au cours d’un voyage de six mois en orbite. Mais il est entré dans l’histoire en incluant la première femme chinoise à effectuer une sortie dans l’espace, Wang Yaping. La taïkonaute est également connue sous le nom de « professeur de l’espace » après avoir donné une conférence vidéo en direct à des étudiants lors de sa première mission spatiale en 2013.

Surnommé « l’équipage spatial le plus occupé » sur les réseaux sociaux chinois, Shenzhou-14 a réalisé trois sorties dans l’espace. La première a été particulièrement remarquable, car les taïkonautes sont devenus les premiers à sortir du module laboratoire Wentian au lieu du module central. À peine 16 jours plus tard, ils ont effectué leur deuxième sortie dans l’espace, établissant un record de durée la plus courte entre deux sorties extravéhiculaires.

L’équipage de Shenzhou-15 a effectué quatre sorties dans l’espace au cours d’une mission de six mois. Le trio entièrement masculin a été lancé dans l’espace en novembre 2022 et a établi un record national du plus grand nombre de sorties dans l’espace par un seul équipage.

Le taïkonaute de Shenzhou-18, Li Cong, effectue une activité extravéhiculaire. /CMG

L’équipage de Shenzhou-16 était composé d’un trio hétéroclite de taïkonautes masculins issus de différents horizons professionnels : un pilote d’avion, un ingénieur de vol et un spécialiste de la charge utile. Au cours de leur séjour de cinq mois dans l’espace, ils n’ont effectué qu’une seule sortie extravéhiculaire, au cours de laquelle le commandant de l’équipage, Jing Haipeng, également quatre fois pilote spatial, a enfin réalisé son rêve de réaliser une sortie dans l’espace.

L’équipage de Shenzhou-17 a effectué deux sorties extravéhiculaires, la seconde marquant une étape importante car c’était la première fois que des astronautes chinois accomplissaient des tâches de maintenance.

La plus longue sortie dans l’espace a été réalisée par l’équipage de Shenzhou-18, qui a été lancé vers la station spatiale CSS fin avril. Le commandant Ye Guangfu et le membre d’équipage Li Guangsu ont passé environ 8,5 heures à travailler à l’extérieur de la station spatiale le 28 mai, soit plus longtemps que toute sortie spatiale chinoise précédente.

Selon l’agence spatiale chinoise, l’équipage de Shenzhou-18 a déjà parcouru un tiers de son voyage dans l’espace. Les taïkonautes ont un programme chargé devant eux, rempli de nombreuses expériences scientifiques en orbite et de tests technologiques. Le plus jeune équipage jamais embarqué sur la navette spatiale CSS pourrait avoir l’occasion d’effectuer d’autres sorties dans l’espace, ce qui lui permettrait d’accomplir encore plus de missions.

(Avec la contribution de Xinhua)

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